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엘피(LP) ‘Churches’ (2021)

평가: 3.5/5

‘희망의 찬가든 작고 슬픈 노래든 그것들은 모두 같은 장소에서 왔어요, 바로 제 마음. 여러 감정이 입가로 가닿아 목소리로 표출되는 거죠.’

미국의 음악 웹진 아이돌레이터(Idolator)와의 2018년도 인터뷰에서 뉴욕 롱아일랜드 출신의 뮤지션 엘피가 한 말이다. 기술 문명과 개인의 소외감 등 사회의 여러 부면을 소재 삼아 노래해온 그는 작가로서의 자의식이 유독 강해보이고, 이는 다른 뮤지션들의 히트곡으로 먼저 이름을 알린 이력과 묘하게 대비된다. 다양한 스타일을 팝 록에 녹여낸 < Hand To Mouth >로부터 3년 만에 나온 < Churches >는 송 라이팅의 강점과 진솔한 자기 고백을 융합해 엘피 고유의 날인을 완성한다.

빌보드 싱글차트 8위까지 오른 리아나의 ‘Cheers (drink to that)’ 와 조 월시의 ‘Hi roller baby’ 등 다양한 질감의 곡을 제공했던 그는 이번 앨범에서 베테랑 작곡가의 능력을 검증했다. 선명한 멜로디의 팝 록으로 대중적 노선을 꾀했지만, 곳곳에 스며든 실험성이 작가주의를 붙들었다. 공간감 있는 편곡으로 몽환성을 극대화한 ‘Goodbye’와 선율 뒤에 두터운 소리의 벽을 세운 ‘Angels’가 돋보인다.

본명 로라 퍼골리지에서 눈치 채듯 이탈리아계인 그는 미국의 컨트리 스타일에 라틴 계열의 리듬감을 엮어 가창이 독특하다. 얼핏 시아나 샤키라가 떠오르지만 트랙을 경유할수록 엘피 고유의 음색이 명징해진다. 구렁이 담 넘듯 박을 타는 유연함과 응축된 에너지를 폭발하는 후렴구가 장기.

터무니없이 솔직한 가사가 때때로 당황감을 안긴다. 느긋한 기타 톤과 알앤비 리듬을 자유롭게 뒤섞는 사이키델릭 팝 ‘How low can you go’는 , ‘지난번 너를 봤을 때 우리는 함께 코카인을 했지’로 전기 충격을 주고, 루 리드와 티 렉스의 글램 록을 소환하는 ‘My body’는 ‘내 몸은 누군가를 원하고 있지, 나는 혼자 만족하는 게 지겨워’라며 몸의 자주성을 주창한다. 임계선 따윈 없다는 양 자유로운 표현법 자체보다 사운드와의 조화로 발현되는 감정 혹은 분위기가 강점이다.

자신을 숨기지 않는 당당한 뮤지션은 18여 년간 다섯 장의 정규 앨범으로 경력을 쌓아갔으나 유럽에서 널리 사랑받은 컨트리풍의 팝 록 ‘Lost on you’를 제외하면 두각을 나타내지 못했다. 하지만 빼어난 멜로디 주조 능력과 감각적인 가창에 거침없는 노랫말이 더해져 ‘엘피 마니아’를 양산했고 이제는 언성 히어로의 지위에 올랐다. 차트 성적과 관계없이 지지자들의 열렬한 환호를 끌어낼 < Churches >를 통해 엘피는 조력자가 아닌 주연으로 우뚝 섰다.

– 수록곡 –
1. When we touch
2. Goodbye

3. Everybody’s falling in love
4. The one that you love
5. Rainbow
6. One last time
7. My body
8. Angels
9. How low can you go
10. Yes
11. Conversation
12. Safe here
13. Can’t let you leave
14. Churches
15. Poem

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스네일 메일(Snail Mail) ‘Valentine’ (2021)

평가: 3.5/5

2018년에 나온 스네일 메일의 정규 1집 < Lush >는 스스럼없는 자기표현과 독창적 음악색으로 주목받았다. 그해 10월에 열린 내한 공연을 비롯해 다양한 활동을 펼쳤지만, 시나브로 쌓인 고독감에 마음이 곪아버렸다. 회복기와 자아 성찰로 보낸 3년은 음악적 성숙의 시간. 고통을 사랑으로 극복하는 서사는 특유의 직설화법으로 전형성을 벗겨냈고 외려 비타협적 태도와 대담성을 강화했다. < Valentine >은 세상을 알아가며 느끼는 아찔한 순간을 직면하고 그것을 음악화하는 사명까지 지켜냈다.

고독과 침잠의 시간은 심연으로 빠지지 않았다. ‘Ben Franklin’의 ‘재활 이후 나는 쪼그라들었어’란 구절은 자기연민과 거리가 멀고 곧바로 ‘당신은 나를 빚졌고, 나를 소유했어요.’(Glory)라고 말한다. 사랑을 좆아 우울을 쫓아내는 이미지는 이번 앨범 곳곳에 퍼져 있고 수기처럼 일상을 묘사하는 방식은 데뷔 앨범 < Exile In Guyville >로 1990년대 미국 인디 신을 뒤흔들었던 얼터너티브 록 뮤지션 리즈 페어와 닮았다. 페어가 젠더 고정 관념을 무너뜨렸던 것처럼 스네일 메일도 보수적 틀에 갇히지 않는다.

2021년 대중음악계의 화두라고 볼만한 여성 싱어송라이터의 약진. 줄리언 베이커, 루시 데이커스같은 뮤지션들과 스네일 메일을 구별 짓는 건 공격적인 펑크(Punk) 사운드다. 상대를 향한 집착과 자기 파괴적 성향을 펑크 록 스타일로 풀어낸 ‘Valentine’이나 밴드 부시가 연상되는 그런지 록 ‘Glory’를 통해 소리에도 감정의 명암이 공존한다.

연약과 강인을 아우르는 다채로운 결의 중심은 가창이다. 스웨덴 출신 가수 매들린 케인의 디스코 넘버 ‘You and I’를 샘플링한 ‘Forever (sailing on)’ 에서 몽환성을 채색하는 한편, 진한 허스키 보이스에 어쿠스틱 기타가 어우러지는 ‘C. et a’로 운신의 폭을 넓힌다. 미세한 세기 조절을 통한 감정 표현이 섬세하다.

초점 없는 눈으로 어딘가를 응시하던 < Lush >의 소녀는 강렬한 분홍빛 옷을 차려입고 정면을 바라본다. 성숙기를 거쳐 자아와 사랑을 논하는 메시지가 더욱 예리해졌고, 펑크와 어쿠스틱을 넘나드는 소리의 정체성 또한 완숙하다. 1999년생 싱어송라이터는 1990년대를 품은 < Valentine >으로 새로운 인디 록 영웅의 자리에 한 발짝 더 다가섰다.

-수록곡 –
1. Valentine
2. Ben Franklin
3. Headlock
4. Light blue
5. Forever (sailing)
6. Madonna
7. C. et al.
8. Glory
9. Automate
10. Mia

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에드 시런(Ed Sheeran) ‘=’ (2021)

평가: 2.5/5

지난 10년을 요약할 ‘유니콘 아티스트’를 뽑는다면 에드 시런이 당당히 그 후보에 올라갈 것이다.‘Blower’s daughter’를 부른 데미안 라이스의 발자취를 좇았던 센세이션한 데뷔작 < + >를 신호탄으로 포크에 매몰되지 않고 저변을 넓힌 < x > 그리고 팝적인 터치를 강화한 < ÷ >까지 각종 시상식과 차트를 섭렵하며 다음 세대에게 영감을 전할 만큼의 지위에 올라섰다. 오롯이 본인 노래로 영국의 심장부 웸블리 스타디움을 뜨겁게 달굴 수 있는 팝 스타는 서른이란 나이와 함께 인생의 터닝포인트를 맞이했다. 바로 결혼과 출산, 한 여자의 남편이자 딸 아이의 아버지가 된 것이다.

오프너에서부터 ‘나는 어른이 됐고, 이젠 아빠가 됐어’(Tides)라며 성숙해진 삶을 고백한다. 사랑의 결실을 감격에 찬 목소리로 노래한 ‘First time’과 소중한 사람에 대한 고마움을 담은 ‘Love in slow motion’, 오르골처럼 흐르는 귀여운 멜로디의 자장가 ‘Sandman’까지 이제 막 단란한 가정을 꾸린 그의 콧노래는 가족을 향한다. 가장의 결의는 익숙한 레퍼토리를 소환하며 시간의 역행으로 이어진다. < ÷ >의 연장선에 배치한 위 네 곡의 세레나데는 기타 중심의 간단한 멜로디로 초기 작법을 따르며 장르 융합에 발군의 감각을 선보인다.

고전적 방법론을 작동시키더라도 사랑으로 물들인 핑크빛 유토피아는 에드 시런의 발목을 잡는다. 과잉된 감정을 주입한 ‘The Joker and the Queen’은 연말 특수를 겨냥한 발라드에 그칠 뿐 ‘Perfect’의 뒤를 잇기엔 역부족이다. 드럼 앤 베이스 재질의 ‘Collide’와 달콤한 신스라인을 앞세운 ‘Be right now’로 템포를 높여 다변화를 꾀하려는 접근마저도 앨범 전체를 지배하는 사랑이라는 화두가단조롭게 다가와 궁금증을 앗아간다.

그럼에도 빌보드 차트 최상단을 장기 집권한 ‘Bad habits’의 흥행은 시사점을 제공한다. 비슷한 갈래로 1980년대 팝 사운드를 현대적으로 재해석한 ‘Shivers’, ‘Overpass graffiti’가 상승기류를 타고 기록한 높은 스트리밍 횟수는 그의 탁월한 멜로디 주조 능력을 방증한다. 듣기 수월한 팝 스타일의 기조에도 결코 트렌디함을 경시하지 않고 재차 솜씨를 발휘해 결과물들을 준수한 성적표로 귀결시켰다.

주관적인 관찰을 직선적인 멜로디로 치환했던 10년간의 연산 작업은 나름의 결론을 도출한다. 비좁은 시야로 응시한 가족애와 상업적 수확을 노린 술책. 과거 자신의 본능을 따라 눈부신 활공을 펼쳤던 싱어송라이터의 답안은 결국 진부한 성공 공식을 벗어나지 못한다. < = >는 대중음악가로서 건재함을 과시한 에드 시런의 면모와 달리 최소한의 재료로 많은 이들의 마음을 감싸 안아주던 청년의 모습과는 거리가 멀다. 제아무리 더하고 곱한들 ‘빼기(-)’를 배제한 무조건적 수용은 덜어냄의 미학을 다시금 일깨운다.

수록곡-

1. Tides
2. Shivers
3. First times
4. Bad habits
5. Overpass graffiti
6. The Joker and the Queen
7. Leave your life
8. Collide
9. 2step
10. Stop the rain
11. Love in slow motion
12. Visiting hours
13. Sandman
14. Be right now

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실크 소닉(Silk Sonic) ‘An Evening With Silk Sonic’ (2021)

평가: 3.5/5

브루노 마스와 앤더슨 팩은 서로 음악적 아이디어를 주고받으며 음악 만들기의 본능적 즐거움을 되찾았다. 그리고 이번 신보는 그 즐거움의 찰나를 생생히 담아냈다. 선배 펑크(Funk) 밴드들이 그래왔듯 연주와 프로듀싱을 몸소 해냈고 기타를 맨 마스 옆 팩은 드럼을 두들겼다. 그룹의 작명과 앨범의 문을 연 ‘Silk sonic intro’의 내레이션 등 후배들의 멘토 역할을 자처한 인물은 전설적인 베이스 플레이어 부치 콜린스. 이렇듯 최정상급 팝스타와 실력파 싱어송라이터는 1970년대로의 시간여행을 제안하는 < An Evening With Silk Sonic >을 통해 자신들의 음악 원천을 가감 없이 공유했다.

지향점은 명확하다. 1970~80년대를 수놓았던 소울과 펑크의 별자리를 복원하는 것. 모타운 혹은 스택스 출신 소울 뮤지션으로 분장한듯한 앨범 커버와 레트로의 물결로 가득한 사운드 프로덕 션 등 콘셉트가 확고하다. 빌보드 싱글차트 1위까지 오른 ‘Leave the door open’은 벨벳처럼 감미로운 선율로 1970년대의 필리 소울을 오마주하고, 현악 세션과 아프리칸 리듬을 버무려 커티스 메이필드를 소환한 ‘Skate’도 눈에 띈다. 부드러운 손길에 마모되어갈 때쯤 레니 크라비츠의 역동성을 이식한 ‘Fly as me’와 톡 쏘는 펑키 기타를 전면 배치한 ‘777’처럼 쾌활한 트랙들이 분위기 반전에 성공한다.

두 사람의 보컬 하모니가 두드러진다. 폭주 기관차처럼 호소를 강구하는 마스의 가창이 장르성이 뚜렷한 1970~80년대 소울 펑크와 잘 달라붙는지 의문이 들 때쯤 팩의 감각적인 톤이 들어서 균형을 맞춘다. 코모도스의 ‘Sail on’과 아이슬리 브라더스의 ‘That lady’가 이룩했던 하모니의 쾌감을 그들 방식으로 체현했다.

‘Leave the door open’과 ‘Skate’, ‘Smokin out the window’로 이어진 세 곡의 선공개 싱글과 1분짜리 인트로를 빼면 총 다섯 곡이 남는다. 꽉 찬 풀 렝스 앨범을 기대했던 이들에겐 아쉬움으로 남을만한 지점. 다만 ‘Blast off’의 사이키델릭한 기운과 부치 콜린스의 마지막 내레이션은 앨범에 여운을 남기고, 다음 행선지를 향한 기대감의 자리를 비워둔다. 

레트로가 대중음악의 화두로 떠오른 지도 꽤 긴 시간이 지난 만큼 소재의 활용 범위와 접근법 또한 천차만별이다. 실크 소닉은 정공법을 택했다. 1980년대 생 두 명의 스타 뮤지션은 그들이 태어나기도 전에 유행한 장르 문법을 섬세하게 본뜬 후 뮤직비디오와 SNS의 전략을 더해 대중에게 손을 내밀었다. 시간 여행의 제안은 용감한 모험임과 동시에 대중음악사의 연결성을 재확인하는 가늠자기도 하며 실크 소닉의 < An Evening With Silk Sonic >은 과거 명작들을 21세기에 소환하는 것만으로도 그 소임을 다한다.

– 수록곡 –
1. Silk sonic intro
2. Leave the door open
3. Fly as me
4. After last night (with Thundercat & Bootsy Collins)
5. Smokin out the window
6. Put on a smile
7. 777
8. Skate
9. Blast off

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재패니즈 브렉퍼스트(Japanese Breakfast) ‘Jubilee’ (2021)

평가: 4/5

한국계 미국인 싱어송라이터 재패니즈 브렉퍼스트의 음악에는 확고한 본바탕이 있다. 신경질적인 슈게이징 사운드로 날 선 감정을 표출했던 < Psychopomp >, 심연으로 가득 찼던 < Soft Sounds from Another Planet > 두 작품은 어머니와의 사별에서 파생된 비극적인 심리를 저술한 아티스트 내면의 발로였다. 그러나 3년 만에 돌아온 신보 < Jubilee >의 첫인상은 사뭇 다르다. 속의 감정보다는 선명한 멜로디와 음악, 그 기운찬 느낌이 우선 다가온다. 노란빛의 채도 높은 앨범 커버처럼, 다채로워진 구조로 새롭게 변신을 꿈꾸는 재패니즈 브렉퍼스트다.

첫 트랙 ‘Paprika’부터 기존 노선과 선을 긋는다. 이전의 악 받친 보컬의 날카로움이 사라지고 우아한 곡조와 한껏 덩치를 키운 사운드가 그 자리를 대신한다. “천천히 찾아온 제정신, 나는 큰 매듭을 푸는 꿈에서 깨어났다”(“Lucidity came slowly, I awoke from dreams of untying a great knot”)처럼 가사는 변화와 삶을 향한 긍정, 그리고 예술가로서 창작에 대한 기쁨을 중첩한다. 축제의 한 폭을 도려내 오선지에 그린 듯 활달한 마칭 밴드의 소용돌이에서 심박수를 기막히게 떨어트리는 중반부의 완급조절, 그 위로 케이트 부시가 떠오르는 생동감 넘치는 멜로디와 가창으로 재패니즈 브렉퍼스트는 감행한 도전을 성취로 맞바꾸어 놓는 데에 성공한다.

이어지는 수록곡도 과감하다. 저마다 개성적인 기악 편성과 곳곳에 변칙을 부여하는 능력이 절정에 달했다. 둔중한 베이스와 감칠맛 나는 기타의 그루브로 첫 트랙의 신선함을 길게 끌고 가는 1980년대 신스팝 스타일 넘버 ‘Be sweet’, 뜻밖의 발랄함을 발산하는 ‘Savage good boy’는 모두 예측을 깨부수는 곡들이다. 어쿠스틱한 ‘Kokomo, in’과 전자 피아노에 겹겹이 층을 낸 현악기로 담백함을 자아내는 ‘Tactics’ 역시 적절한 타이밍에 쉬어가는 구간을 마련해 흐름을 단단히 유지한다. 특히, 로파이한 무드에 포근한 관악기 솔로를 휘몰아친 ‘Slide tacke’는 앨범의 백미.

전환에 전환을 거듭하는 진행에도 내면을 철저히 견지하기에 더 특별하다. 재패니즈 브렉퍼스트의 손길은 활발해졌을지언정 그 속 미셸 자우너의 어투는 여전히 싸늘하고, 아슬아슬하다. 1집 < Psychopomp >의 ‘Jane cum’이 겹쳐가는 매서운 기타 디스토션의 ‘Sit’과 어두컴컴한 신시사이저의 깊은 골짜기가 멋들어진 ‘Posing in bondage’는 각각 섹슈얼한 상상과 상대를 향한 처절한 갈구로 비틀거린다. 대담했던 초반부에서 뒤로 갈수록 차분하고 섬세하게 종결되는 흐름도 자연스럽다. “지옥은 사랑할 사람을 찾고 나는 너를 다시 볼 수 없어”(“Hell is finding someone to love and I can’t see you again”)라 이별을 직접적으로 설파하는 ‘In hell’과 쓸쓸한 기타 연주 위로 외로운 자신을 인정하는 피날레 ‘Posing for cars’의 여운이 유독 차디찬 이유다.

스펙트럼은 넓어졌고 감성은 깊어졌다. 특유의 담담한 감정 응시를 유지한 채 화려한 곡조를 보태니 더없이 탄탄하고 응집력 있다. 변화무쌍한 구성과 그에 자연스럽게 따라온 커리어 상의 변곡점으로 이전보다 적극적인 평단의 호응과 스포트라이트까지 챙긴 것은 덤이다. 여러모로 재패니즈 브렉퍼스트의 최고작. 아물지 않은 트라우마 속 꿈틀대는 음악적 열의와 야심이 일군 눈부신 자가 치유다.

– 수록곡 –
1. Paprika 
2. Be sweet 
3. Kokomo, in
4. Slide tackle 
5. Posing in bondage
6. Sit
7. Savage good boy 
8. In hell 
9. Tactics
10. Posing for cars