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청하 ‘Bare&Rare Pt.1’ (2022)

평가: 2.5/5

‘Sparkling’은 의심의 여지 없이 지금의 청하에게 필요했던 싱글이다. 시원하게 울리는 신시사이저와 상쾌한 휘파람이 내뿜는 청량한 에너지로 가득 채운 곡은 올라운더로서의 역량 증명에 힘쓰느라 한동안 놓치고 있었던 고유한 브랜드 이미지를 되살린다. ‘Why don’t you know’와 ‘Rollercoaster’ 시절로의 회귀를 뜻하나 답습의 우려보다는 반가움이 앞서는 이유다. 마치 침체기 이후 ‘Never really over’를 들고 나왔던 2019년의 케이티 페리를 보는 기분이다.

하나 < Bare&Rare Pt.1 >이 좋은 음반이냐 묻는다면 이에는 쉽게 고개를 끄덕이기 어렵다. 개별 곡 단위로 보면 자기 자신에 초점을 맞춘 가사와 군더더기 없는 사운드 등 여러 장점이 보이지만, 거시적인 구성력이 부족해 좋은 재료로 시너지를 일궈내는 대신 제로섬 상태를 야기한다. 순서가 잘못 정해진 값비싼 코스 요리, 장면은 잘 찍었지만 편집이 구심점 없이 어지러운 영화와도 같다.

무겁고 음산한 첫 트랙 ‘Xxxx’에서 ‘Sparkling’으로의 톡 쏘는 반전은 분명 상쾌하다. 통통 튀는 ‘Louder’까지의 흐름도 자연스럽다. 그러나 끈적한 ‘Crazy like you’로 되돌아가는 양상은 타이틀곡의 매력이 앨범 전체로 전파될 여지를 차단한다. 차라리 일차원적이라도 < Querencia >처럼 영역을 세부적으로 나눴다면 가수도 듣는 이도 소화가 더 쉽지 않았을까 싶다. 서로 엇갈린 트랙들이 무분별하게 섞여 있으니 중간지대를 이어줄 수 있는 ‘California dream’도 제 역할을 다하지 못한 채 건조하게만 들린다.

퍼포머의 차원을 넘어 진솔한 아티스트가 되고자 하는 청하의 의지는 확실하나, 그러면서도 끝내 기존의 정체성을 완전하게 포기하지 못해 균열이 발생한다. 어머니에 대한 마음을 녹여낸 ‘Goodnight my princess’의 감동이 뒤를 잇는 팝 트랙에 의해 금세 흐릿해지는 것이 대표적인 문제 지점이다. 다재다능함이 곧 캐릭터이자 무기였기에 이를 내려놓기가 쉽지는 않겠으나, 기꺼이 무장해제를 하지 않는다면 움직임은 굼뜰 수밖에 없다는 사실을 자각해야 한다.

야심찬 프로젝트였지만 부작용으로 극심한 이미지 소비를 초래한 < Querencia >가 촉발했을 내적 성장과 상업성 사이의 고민, 아쉽게도 결론이 썩 명쾌하지는 않다. 두 번째 파트는 소위 ‘매운맛’을 담은 ‘Rare’가 될 예정이라 일찌감치 밝혔는데, 진정한 ‘Bare(헐벗은)’의 의미 실현을 위해 이번에는 대중성을 양보하더라도 깊이에만 몰두하는 식의 선택과 집중이 필요했다. ‘Sparkling’으로 무대를 장악하는 청하를 보는 일도 물론 즐겁지만, 이제 그 너머의 기획력까지 갖출 때가 왔다.

-수록곡 –
1.Xxxx
2. Sparkling
3. Louder
4. Crazy like you (Feat. 비비)
5. California dream
6. Goodnight my princess
7. Louder
8. Nuh-uh

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청하 ‘Killing me’ (2021)

평가: 3.5/5

아이돌 경연 방송 < 프로듀스 101 >의 아이오아이를 거쳐 발라드 스타일의 ‘월화수목금토일’로 솔로 데뷔한 청하는 ‘Roller coaster’, ‘벌써 12시’에 이어 올해 초 21곡의 대작 < Querencia >를 발매하며 보컬, 댄스 어느 하나 빠지지 않는 가수로 자리매김했다. 이 밖에도 ‘Meteor’의 창모, ‘Bad’의 크리스토퍼 등 국내외 가릴 것 없이 여러 뮤지션과 협업하며 쉼 없이 달려왔다. 활동 5년 만에 첫 정규 앨범을 내놓은 2021년을 특별하고도 기억에 남을 한해로 마무리 짓기 위해 그가 꺼낸 카드는 희망적인 메시지다.

시작과 동시에 나오는 보컬은 곡의 중심이 청하에게 있음을 선언한다. 물 흐르듯 흘러 단숨에 도착한 후렴에서는 매끄럽고 유려한 반주와 멜로디가 전체적인 분위기를 휘어잡으며 매력도를 높이고, 되풀이되는 일상을 긴 터널에 비유해 그 끝이 밝을 것이라 노래하는 가사는 군더더기 없이 깔끔한 음악 속으로 빨려 들어간다. 사족을 줄여 창자(唱者)의 의도와 청자의 감상을 통일시킨 청하의 ‘희망’ 전하기가 성공적이다.

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청하 ‘Querencia’ (2021)

평가: 2.5/5

스물 한 곡 규모가 순간 놀랍지만 환호가 오래가지 못한다. 퍼포먼스, 댄스, 실험, 인간미 단 하나도 놓치지 않으려는 구성은 2017년부터 전개한 솔로 커리어의 집대성이며 청하의 ‘멀티 페르소나’ 면모를 각인하고자 하는 의도다. 정작 광활한 캔버스 위 아티스트의 정체성은 흐릿하다. 웬만한 완성도가 아니고서야 과욕으로 잊히고 마는 대작(大作)의 운명이다.  

모든 분야를 고르게 잘 해내는 청하의 강점은 넓기만 한 신보에서 무난하나 특색이 없다는 단점으로 퇴색된다. ‘Bicycle’이 문제를 집약한다. 강렬한 기타 리프로 출발하며 아티스트의 첫 정규작을 상징하는 해방의 송가가 되어야 할 곡이지만, 인상적인 멜로디도 없고 중반부 영어 랩은 어떤 매력적인 구절이나 당위가 없어 진부한 주제 의식에 머무른다. 설상가상으로 가장 강해야 할 추임새와 팔세토 보컬로 구성된 후렴부의 힘이 가장 약하다. 무대 없이 노래 자체만으로 승부하기 어려운 곡이다.

깊은 탐구의 결과도 아니고 주체적 메시지가 강렬하게 다가오지도 않는다. 두리뭉실한 이미지, 자주 언급되는 고정관념에 뮤지션을 고정하여 여러 재료를 나열한 작품처럼 들린다. 출발점 ‘Noble’ 사이드가 가장 치명적으로, ‘Masquerade’와 ‘Flying on faith’, ‘Luce sicut stellae’ 모두 무난한 완성도의 곡이지만 특별하지도 않고 곡의 주도권을 청하가 확실히 잡고 있지 않다. 아티스트의 것으로 체화되기 전의 해외 케이팝 데모곡이라 해도 위화감이 없다. 

앨범을 지탱하는 부분은 청하와 오래 함께한 프로듀서 빈센초(VINCENZO)의 이름을 자주 볼 수 있는 사이드 B와 사이드 C다. 타이틀곡의 정체성이 애매하긴 하나 빈센초는 ‘고귀한 야만인’과 조이 디비전의 명작을 쪼갠 각 사이드 인트로와 주요 곡에 참여하며 형식을 잡는 인물이다. 선공개 싱글이 대거 포진된 이 파트에서 청하는 애매한 팝스타나 케이팝 아이돌을 넘어 댄스 디바로의 정체성을 상당 부분 확보한다. 

‘Stay tonight’이나 리햅(R3HAB)의 ‘Dream of you’ 같은 곡들에 개별 싱글보다 앨범 단위 감상에서 더 좋은 평을 내릴 수 있는 이유다. 어두운 댄스 플로어로 향하는 듯한 사이드 B ‘Savage’와 연결되는 노래들에서 청하는 확실한 보컬 플레이 없이도 유행과 힙의 중간지대에서 균형을 잡으며 작품에 설득력을 부여한다. 수민과 슬롬이 참여한 ‘짜증 나게 만들어’와 콜드의 ‘Lemon’, 백예린과 구름의 ‘All night long’처럼 새로운 매력을 더하며 ‘만인의 뮤즈’ 포지션을 입증해 보이기도 한다. 

마마무의 ‘너나 해’ 이후 흥미로운 라틴 풍 케이팝 트랙으로 기억될 ‘Play’에 이어 스페인어 가사와 푸에르토리코 래퍼 과이나(Guaynaa)와 함께한 ‘Demente’를 통해 또 다른 세계에 손을 건네는 모습도 나쁘지 않다. 그러나 작품은 마지막까지 모던한 질감을 이어나가는 대신 팬송 ‘별하랑’과 발라드 ‘솔직히 지친다’ 등으로 끝까지 통일보다 확장을 의도한다. ‘X (걸어온 길에 꽃밭 따윈 없었죠)’라는 흥미로운 서사가 존재하는 마지막 ‘Pleasure’ 사이드가 ‘Comes n goes’ 같은 매력적인 댄스 팝에도 스쳐 지나가고 마는 이유다.

결정적 순간을 기대하나 결과는 베스트 음반이다. 아티스트의 다재다능한 면모에 상당 부분 의존하고 있는 프로덕션은 번뜩이는 순간을 만들어내지 못하고, 주어진 곡을 성실히 수행하는 청하 역시 열정적인 댄스 퍼포먼스와 반대로 노래에서는 수준급 이상을 넘보지 않는다. 정직하게 나열된 콘셉트와 많은 수록곡이 어느 순간부터 피로하게 다가오며, 압축과 선별 과정의 부재는 ‘양보다 질’을 언급하게 만든다.

무던함에 대해 청하도 할 말은 있다. < W >와의 인터뷰에서 이번 앨범을 본인의 ‘케렌시아’라 언급하며 도전보다는 안정에 중점을 두고 있음을 밝힌 것이다. 꿈을 향해 고난을 딛고 10대 시절을 모두 바친 그가 붉은 피와 망토의 투우 경기장 같은 케이팝 시장에서 유일한 안식처를 찾고자 하는 뜻은 이해된다. 하지만 과연 < Querencia >가 상처 입은 자아를 쉬게 할 안정적인 피난처인지는 의문이다. 아직 최후의 순간 급소에 칼을 꽃아 넣는 투우사 마타도르(Matador)도 등장하지 않은 상황에서 섣불리 자신을 틀에 가두는 것은 아닌지. 

– 수록곡 –
1. SIDE A {NOBLE}
2. Bicycle
3. Masquerade
4. Flying on faith
5. Luce sicut stellae
6. SIDE B {SAVAGE}
7. Stay tonight
8. Dream of you (with R3HAB)
9. 짜증 나게 만들어
10. Chill해
11. SIDE C {UNKNOWN}
12. Play (feat. 창모)
13. Demente (Feat. Guaynaa)
14. Lemon (Feat. Colde)
15. 별하랑 (160504 + 170607)
16. SIDE D {PLEASURES}
17. X (걸어온 길에 꽃밭 따윈 없었죠)
18. All night long
19. 솔직히 지친다
20. Comes n goes
21. Querencia (Epilogue)

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청하 ‘Dream of you (With R3HAB)’ (2020)

평가: 3/5

‘Roller coaster’, ‘벌써 12시’ 등의 히트곡을 남긴 청하가 아시아계 뮤지션에게 집중하는 미국 음반사 ’88라이징’과 계약을 맺었다. 본격적인 팝 시장으로의 진출을 알리는 공식적 행보다. 세계적인 DJ 리햅(R3HAB)의 묵직한 신스 베이스와 역동적인 비트 속에서도 매끄러운 완급조절과 힘있게 지르는 보컬로 음악을 주도한다. ‘Cause I’ll keep you so turned on / So now no more games come through (나는 너를 계속 흥분시킬 수 있어 / 그러니 이제 그만하고 넘어와)’라는 노골적인 노랫말을 거침없이 뿜어내는 표현력까지 갖췄다. ‘Dream of you’는 청하 본인의 발전을 증명하는 곡이자, 지평을 넓히는 신호탄이다.

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청하 ‘Play (Feat. 창모)’

평가: 2/5

‘Play’는 라틴 팝을 기반으로 한다. 댄스 팝 기조 아래 다양한 사운드를 활용해 온 지난날의 연장선이다. 이전 곡들이 분명한 중심 선율, 인상적인 캐치프레이즈로 각인 효과를 노렸다면, 이번엔 구성과 흐름에 공을 들였다. 파트마다 변하는 리듬 섹션, 신시사이저와 기타, 브라스를 아우르는 음향과 창모의 랩까지, 노래엔 빈틈이 없다.

곡 안에 포인트가 지나치게 많아 정돈되지 않는 게 흠이다. 호화로운 각종 소리 요소가 강약 조절 없이 휘몰아쳐 산만하기만 하다. 버스(verse), 브리지, 후렴 무엇 하나 기억에 남지 않고 흘러간다. 그 와중에 곡을 장악해야 할 보컬은 진행을 따라가는 데 급급하다. 특유의 하이 톤이 노래마다 비슷하게 나온 탓에 표현마저 신선하게 들리지 않는다. 여느 때처럼 완성도 높은 댄스 퍼포먼스를 제외하고 곡 자체만 듣는다면 흡수력은 현저히 떨어진다.