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드림캐쳐(DREAMCATCHER) ‘Dystopia : Road to Utopia'(2021)

평가: 3.5/5

나의 악몽은 스스로 종식시킨다.

< Raid of Dream >(2019) 이후 새로운 방향 설정이 유효했음을 보여주는 작품이다. 흥미로운 스토리텔링과 록/메탈 장르 간의 과감한 결합. 이들은 현 시류 간 타협거부에 대한 대가를 콘텐츠의 완성도로 메워 놀라운 성과를 일구어 냈다. 그럼에도 마냥 기뻐할 여유는 없었을 테다. 이런 비주류 행보에 어색해하는 이들을 새 지지층으로 포섭해야만 하는 시점이 다가오고 있었기 때문.

앞서 선보인 두 장의 디스토피아 시리즈는 어느 정도 해답을 제시한 결과물이었다. 타이틀인 ‘Scream’과 ‘Boca’는 EDM 사운드를 적극 도입한 크로스오버로 트렌드와의 거리감을 좁혔으며, 기존의 강한 디스토션 넘버는 수록곡으로 배치해 밸런싱 조절의 나선 것. 새로운 무언가를 도입하는 대신, 본래 그룹의 음악에 있던 요소를 재배열해 구축한 명민함은 점수를 주기에 충분했다.

이번 미니앨범은 그러한 기조를 이어가되, ‘그것이 옳았다’는 자신감을 동반한다. 초반부터 강하게 치고 나가는 ‘Intro’가 그 예시로, 타이트하고 하드한 일렉트로니카 사운드가 자신들의 음악이 ‘구성요소/장르’보다는 ‘느낌/이미지’로 정착했음을 이르게도 알려주고 있는 것. 이어지는 타이틀 ‘Odd eye’는 그간의 노하우를 통한 수준급의 융합을 보여준다. 전체적인 구성은 EDM을 따르되, 트랩 비트의 버스(verse)와 디스토션 기타 중심의 후렴이 무리 없이 조화되고 있다는 점. 공격적인 사운드를 무리 없이 맞받아치는 멤버들의 가창까지 더해지면 어디서도 비교 불가한 드림캐쳐 음악이 완성되는 셈이다.

‘바람아(Wind blows)’는 ‘Odd eye’와 유사한 궤적을 그리되, 소절에 따라 바뀌는 장르 구성을 보다 역동적으로 구사하고 있다는 점에 주목할 만하다. 그런가 하면 ‘시간의 틈(New days)’은 ‘록’이라는 장르에 보다 집중해 긍정적이고 활기차게 러닝타임을 마무리하는 트랙이다. 개인적으로는 초기 타이틀곡인 ‘You and I’나 ‘날아올라’, ‘Chase me’과의 접점이 느껴지기도. 이어 중저음 위주의 칠한 일렉트로니카 음악을 표방하는 ‘Poison love’와 트로피컬 하우스를 적극 끌어와 아려한 정서를 곡 전반에 투영시키는 ‘4 Memory’까지. 다섯 트랙이라는 넓지 않은 바운더리에서 팀의 현재와 미래가 이상적으로 공존하고 있다는 점이 고무적이다.

강조하고 싶은 것은, 앞서 언급했듯 그간 구축해 온 정체성의 균열 없이 방향성의 재정립만으로 더욱 높은 곳으로의 항로를 그려냈다는 점이다. < Dystopia > 시리즈에서 그들이 전하는 음악적 심상은 분명 이전과는 다르지만, 생각해보면 그 요소들은 이전에 모두 경험한 것들이었다. ‘Sleep-walking’이나 ‘Trap’과 같은 곡들은 그 증거로 제시할 수 있는 대표적인 노래들일 터.

결국 전곡에 참여하며 조타수를 잡은 올라운더(Ollounder)와 리즈(LEEZ)에 대부분의 공을 돌릴 수밖에 없다. 장르에 대한 높은 이해도를 등에 업고 팀에게 꼭 들어맞는 독자적인 스타일을 주조해냈다는 점은, 결국 이 성공 서사에서 절대적인 부분일 터이기에.

정형화된 성공의 길만 좇느라 다양성은 도외시 되는 시대. 블루오션을 공략해 균열을 일으키는 그들의 등장과 활약은 참으로 반갑다. 더불어 이를 단순히 운으로 보는 시선은 경계했으면 한다. 성적 위주의 신에 매몰되지 않고 자신들만의 기획과 음악 세계를 끈기 있게 유지해 왔기에 맞이한 ‘필연적인 결과’이기도 하니 말이다.

이 작품은 그들의 성과를 가시화함과 동시에, ‘마니악함’에서 벗어나 ‘새로운 유형의 케이팝 그룹’을 정의하는 데에 있어 명확한 근거로 활용될 여지가 다분하다. 성과를 위해 장기적인 안목을 포기해야 하는 요즘. 치밀한 설계도면을 기반으로 유지해 온 고집과 꾸준함은 그 시대상에 반기를 든다. 자신들의 꼬리를 따라다니던 악몽을, 결국 스스로의 손으로 종식시킨 셈이다. 남은 것은 유토피아로 향하는 것뿐.

– 수록곡 –
1. Intro
2. Odd eye 
3. 바람아(Wind blows) 
4. Poison love
5. 4 Memory
6. 시간의 틈(New days) 
7. Odd eye(Inst.)

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디아크(D.Ark) ‘잠재력’ (2020)

평가: 2.5/5

싸이가 이끄는 피네이션과의 계약 후 첫 발표한 이 노래에서의 가장 큰 단점은, 그의 ‘스웩’이 그렇게 멋져 보이지도 않고 설득력 역시 떨어진다는 데에 있다. 가사는 펀치라인이 부재한 일차원적 표현에 급급하고, ‘가사를 많이 절어도 네 앨범보단 수월해’ 같은 표현을 하기엔 그간 쌓아온 커리어의 설득력이 떨어진다. 훅 없이 붐뱁과 트랩을 오가며 과감히 돌진하는 그 의욕은 좋지만, 자신의 최대치를 보여주고 싶었던 나머지 완급조절을 완전히 놓쳐버린 모양새. 특히 후반부의 타이트한 3연음 래핑은 그 앞의 흐름을 완전히 무시하는, 그저 자기과시의 소절이라고 밖에는 보이지 않는다. 너무나 흔해 빠진 ‘스웩’을 내려놓고, 자신만의 문법을 가진 스토리텔러로서의 방향을 모색할 필요가 있다. 동시에 ‘한 곡’이라는 흐름에서의 시야를 조금 더 기른다면, 그 잠재력은 언젠간 꽃을 피울 수 있지 않을까.

아, 여담이지만 너무나 ‘유건형’스러웠던 곡의 후주는 괜스레 반갑기도.

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아이즈원(IZ*ONE) ‘Panorama’ (2020)

평가: 3/5

처음부터 끝까지 전력으로 밀어붙이는 곡이다. 전주의 임팩트 있는 신시사이저 사운드도 그렇지만, 역동적인 리듬 구조와 선 굵은 보컬 파트가 러닝타임 전반에 걸쳐 몇 차례고 충돌하는 광경은 최근의 케이팝 문법에서는 좀처럼 보기 힘들었던 장면. 이 정도로 선율이 강조된 노래, 더불어 각 멤버들의 목소리가 곡을 지배하는 노래가 최근에 또 있었나 싶다.

특정 단어를 포인트로 두는 구성은 ‘비올레타’와 동일. 다만 ‘비올레타’라는 단어가 절정을 견인하는 역할이었다면, 이번의 ‘파노라마’는 절정에서 또 한번의 부스터를 터뜨리는 듯한 쾌감, 카타르시스를 선사한다는 점이 차이. 같은 전법을 다른 목적으로 활용했다는 것도 주목할 만한 점이다. 최근 KPOP의 경향에서 살짝 이탈하는 느낌은 있지만, 그런 점이 있기에 더욱 흥미롭게 다가오는 트랙.

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에스파(æspa) ‘Black mamba’ (2020)

평가: 3/5

그룹의 콘셉트와 그들이 가리키는 지향점, 음악적인 임팩트. 이 세 가지가 적절히 균형을 잡고 있는 썩 괜찮은 데뷔작이다. 소절마다 변화하는 사운드 구성이 지루함을 상쇄하며, 특히 강하게 내려치는 비트와 웅장한 베이스 라인으로 장식되는 후렴구가 인상적. 요즘이야 워낙 트레이닝 시스템이 자리 잡은 탓에 멤버들의 역량이 지나치게 기획사 표준에 맞춰져 있다는 것은 아쉽다. 음악이나 콘셉트에서의 시도에 비해 가창 측면의 재미는 좀 떨어지는 편. 그래도 팀의 개성과 정체성은 디스코그라피가 쌓여가며 명확해질 것이기에. 이들에 대한 관심 섞인 우려와 상관없이, 본인들 그리고 기획사가 가려 하는 길을 직접적으로 제시하는 명료한 자기소개서.

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여자친구 ‘回 : Walpurgis Night’ (2020)

평가: 3/5

그룹의 모기업화

이 앨범으로 명확해졌다. 올 초부터 시작된 < 回 : 트릴로지 >는, 모기업이 된 빅히트의 A&R을 그룹에게 적용하는 실험의 장이었다는 것을. 앞선 두 장의 EP가 ‘Labyrinth’나 ‘Apple’와 같은 곡으로 조심스러운 개입을 보여주었다면, < 回 : Walpurgis Night >에선 보다 과감히 그 피를 수혈한다. 크레딧엔 빅히트 소속 뮤지션들의 이름이 늘어났고, 다수에 의한 분업체제 비중이 커졌다. 현악세션이나 드라마틱한 구성은 들어낸, ‘열심히’가 아닌 ‘쿨’하고 ‘칠’한 여자친구의 낯선 모습. < 回 : Labyrinth >를 듣고 기존의 정체성을 유지하는구나 생각했던 본인에겐 속았다 싶은 내용물이다.

여기에 방대한 설정 및 스토리텔링이 더해졌다는 건 그야말로 확인사살이다. 상당부분 소속사의 개국공신인 BTS와 그 동생그룹인 TXT의 공식을 이어받은 셈. 그것이 무조건 나쁘다는 이야기는 아니니 오해는 금물이다. 새로운 경로를 제시하면서도 팀의 구심점인 좋은 멜로디는 무사히 계승. 뭔가 살짝 위화감은 드나, 듣는 재미만큼은 결코 뒤지지 않는 준수한 결과물로 자리하고 있다.

‘MAGO’는 핵심을 함축하는 키 트랙. 요즘 빅히트가 한참 몰두하고 있는 디스코 장르의 곡이나, 현대적인 재해석 대신 과거의 감수성을 그대로 재현하는 쪽에 가깝다. 여기에 트레이드 마크였던 클래식한 가요의 작법은 남겨 설득력 있는 변화를 꾀한 셈. 거친 디스토션의 어프로치가 가해진 ‘Love Spell’에서의 리듬감 역시 이전에는 보기 힘들었던 모습이다.

필리 소울 기반의 시티팝 ‘Three Of Cups’는 개인적인 베스트 트랙. 코러스와 신시사이저가 기분 좋게 교차하고, 베이스와 브라스의 격돌은 의외의 낭만을 연출한다. 무엇보다 가사 속 멤버들의 일상성과 생동감이 플러스 요인. 다소 과도했던 서두의 콘셉트를 중화해주는 중간다리의 역할을 톡톡히 하고 있다. 결은 다르나 특유의 파워풀함을 담아내고 있는 ‘GRWM’ 역시 우리가 알던 익숙한 그들에 더욱 가까운 노래.

유닛 곡들은 노래 본연에 귀를 기울여주기를 바라는 대목이다. 심플한 악기소리 위를 코러스를 동반해 유려하게 타고 넘는 가창의 ‘Secret Diary’, 굴곡진 비트와 날카로운 음색이 맞물려 라틴 팝의 장르적 매력을 극대화하는 ‘Better Me’, 두 사람의 화음이 제목처럼 꿈결 같은 무드를 자아내는 ‘Night Drive’까지. 조합에 따라 달라지는 파장이 듣는 이를 즐겁게 한다. 이어 재수록된 ‘Apple’과 ‘교차로’, ‘Labyrinth’를 지나 자신들의 각오를 재차 다지는 ‘앞면의 뒷면의 뒷면’을 마지막으로, 숨가쁘게 달려왔던 새로운 3부작은 막을 내리고 있다.

이 작품을 들으며 두 번의 반갑지 않은 충돌을 느꼈다. ‘Mago’와 ‘Apple’, ‘Labyrinth’ 등이 주축이 되어 만들어 가는 메타포와 그 외 수록곡들이 만들어 내는 일상성의 충돌이 첫번째. 변화된 음악성을 보이는 수록곡들과, < 回 : Labyrinth >에선 주축 트랙이었으나 이 작품의 러닝타임에서 만큼은 이질성을 띄는 ‘교차로’와의 충돌이 두번째다. 여기서 던질 수밖에 없는 질문은 이런 것이다. 빅히트는 합병을 통해 합류한 레이블 소속 팀들에게 그 로고를 이토록 선명하게 찍을 것인가? 라는 질문 말이다.

여자친구는 팀명에서도 알 수 있듯, 거대한 은유나 장대한 세계관이 부재했기에 오히려 반짝반짝 빛나는 ‘일상 속’ 특별한 존재들이었다. 빅히트의 실책은, 이들이 착실하게 쌓아온 그 정체성의 무게를 비교적 가볍게 생각했다는 점에서 비롯된다. 멤버들의 역량을 동원해 좋은 팝 앨범을 만들어 낸 것은 사실이다. 다만, 갑작스럽게 너무 많은 이야기를 태우려는 시도와 기존의 아이덴티티를 고려하지 않은 듯한 무리한 개입이 이 앨범 그리고 금번의 트릴로지 안에서 가볍지 않은 충돌을 일으키고 있다는 점. 분명 신중히 생각해볼 문제다.

변화라는 것은, 그것이 필요하다면 당연히 수반되어야 할 아이돌, 나아가 모든 아티스트의 전략 중 하나다. 그럼에도, 좀 더 최적화된 방법이 있지 않았을까 싶은 것이다. 더군다나 확실한 개성을 가진 그룹인만큼, 좀 더 조심스럽고 영리하게 접근했어야 했다. 빅히트식 기획이 빚어낸 언밸런스함은, 향후 이들이 자신의 산하에 들어오게 될 아티스트들의 A&R 방향성을 어떻게 가져가야 할지에 대한 숙제를 남긴다. 콘셉트의 위화감이 듣기 좋게 마감질 된 작품의 접근성을 위협하는 ‘回 Trilogy’의 엔딩. 이번 기획으로 얻은 데이터가 부디 발전적인 방향으로 활용되길.

– 수록곡 –
1. MAGO
2. Love Spell
3. Three Of Cups
4. GRWM
5. Secret Diary
6. Better Me
7. Night Drive
8. Apple
9. 교차로(Crossroads)
10. Labyrinth
11. 앞면의 뒷면의 뒷면