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엔시티 드림 ‘맛 (Hot Sauce)'(2021)

평가: 3.5/5

엔시티의 청소년 연합 팀으로 출발한 엔시티 드림은 매 앨범마다 한 살씩 성장해가는 멤버들의 타임라인을 고스란히 담아왔다. < We Young >, < We Go Up >, < We Boom >으로 이어진 ‘We’ 시리즈는 청량한 10대 소년의 모습부터 점차 성인이 되어가는 멤버들의 성숙한 변신을 그리는 과정이었다. 어느덧 멤버 전원이 성인이 된 이들은 소년들의 서사로 쌓아온 그룹의 정체성에서 더 나아가 성장 너머의 모습들을 보여주기 시작한다. 전작 < Reload >가 기존의 세계관을 리셋 하는 새로 고침 버튼이었다면 첫 정규앨범 < 맛 (Hot Sauce) >은 원점으로 돌아간 엔시티 드림이 쓰는 2막의 시작이다.

더 이상 성장 자체만을 주목하지 않는다. 아프리카 전통 리듬 기반의 힙합 사운드를 구사하는 타이틀곡 ‘맛’의 자극적인 매콤함으로 엔시티 드림의 정열적인 에너지와 장난스럽고 키치한 매력만을 표현한다. 리드미컬한 라틴 풍 멜로디와 주문을 외듯 몽롱하게 외치는 보컬 샘플, 흥을 유도하는 하이 톤의 챈팅이 결합된 구성 안에 달콤한 ‘Chewing gum’을 노래하던 소년들의 모습은 비춰지지 않는다. 기존의 스타일과 어떠한 부분도 맞닿아 있지 않다는 점에서 엔시티 드림의 새로운 시작을 알리는 첫 곡으로서의 존재감이 뚜렷하다.

분위기의 맵싸한 전환이 앨범 전체를 이끌어가지는 않는다. 수록곡에는 여전히 엔시티 드림의 밝은 에너지와 멤버들의 뜨거운 우정이 깃들었다. 밤바다를 유영하는 듯 생동감 있는 사운드의 ‘고래’와 몽환적인 신시사이저 소리가 통통 튀는 ‘Anl’은 멤버들과 잘 어울리는 청량한 멜로디로 안정감을 준다. 아련한 감성으로 ‘칠드림’의 청춘과 추억을 표현한 발라드 ‘지금처럼만’과 따뜻한 멜로디의 ‘Rainbow’는 성장한 이후의 모습을 중심으로 이들의 서사를 전하며 기존의 색깔을 잃지 않는다.

시간의 흐름을 거역하는 것은 불가능하다. 풋풋한 소년의 이미지는 엔시티 드림의 독자적인 영역을 만들어 주었지만 성장 서사만으로 매 음반을 채워 가기에는 한계가 있다. 그동안 고수해 온 그룹의 캐릭터에 이질감을 주지 않으면서 다른 방향을 모색해야 하는 시점에 이들은 영리한 대안을 찾는다. < 맛 (Hot Sauce) >은 직접적인 성장의 의미를 내포하지 않으면서도 콘셉트와 음악만으로 이들에게 변화와 성숙의 단계가 정착되고 있음을 보여준다. 화끈한 맛으로 보여준 엔시티 드림의 본편은 이제 시작이다.

– 수록곡 –
1. 맛 (Hot Sauce)
2. Diggity
3. 고래 (Dive into you)
4. 우리의 계절 (My youth)
5. Rocket
6. Countdown (3,2,1)
7. Anl
8. 주인공 (Irreplaceable)
9. 지금처럼만 (Be there for you)
10. Rainbow (책갈피)

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모아(Moi) ‘쿵(Kuuung)’ (2021)

평가: 3/5

‘2016년 유재하 음악 경연대회’에서 동상을 수상해 주목받은 싱어송라이터 민수와 시각 분야에서 예술 활동을 이어온 문선이 함께 결성한 프로젝트 그룹 모아가 키치적인 변신을 시도했다. 신스팝 장르의 ‘쿵’은 2019년에 발매한 앨범 < 합(合) >의 마이너한 감성과 싱글 ‘주세요’의 강렬함과는 달리 살랑살랑한 레게 사운드를 접목하며 변화를 취했다.

곡 후반부에 삽입된 일본어 가사와 정신없이 부딪히는 글리치 사운드가 곡의 제목처럼 ‘쿵!’하고 떨어지듯 통통 튀는 느낌을 준다. 청초한 민수의 음색과 몽글거리는 문선의 목소리는 아케이드 게임을 연상시키는 멜로디 라인과 함께 기분 나쁘지 않은 왜곡을 형성한다. 독특한 재미를 선사한 소리의 충돌은 몽환적인 음악 세계를 짜릿하고 기묘한 방식으로 그린다.

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하이라이트 ‘The Blowing'(2021)

평가: 3/5

비스트에서의 독립, 프로듀싱을 맡아온 멤버의 탈퇴, 그리고 3년 7개월의 긴 공백기라는 굵직한 사건들을 겪으며 하이라이트는 더욱 단단해졌다. 오랜만에 컴백한 이들은 ‘얼굴 찌푸리지 말아요’, ‘어쩔 수 없지 뭐’로 이어져 온 밝고 에너지 넘치는 사운드는 잠시 접어두고 차분하게 분위기 전환을 시도하며 긴 기다림을 겪었던 시간들을 천천히 되짚는다. 화려한 생존신고보다는 메시지와 감성에 집중하며 하이라이트의 2막을 펼친다.

멤버의 변동으로 필연적일 수밖에 없던 음악의 변화는 비스트 시절부터 이어져 온 서정성을 바탕으로 자연스레 이뤄졌다. 멤버 이기광이 작곡에 참여한 타이틀곡 ‘불어온다’는 피아노 연주가 이끄는 미디움 템포에 트로피컬 리듬을 가미해 비트 중심의 부드러운 전개를 취한다. 쉽게 각인되는 멜로디와 강한 중독성이 특징이었던 기존의 곡들과는 차별화 된 구성이다. 사운드의 변화가 하이라이트의 곡으로서는 신선함을 주지만 곡 자체는 최근 유행하는 전자음을 활용한 것에 지나지 않아 타이틀곡으로서의 주체적인 힘을 발휘하지는 못한다.

앨범 전반에 진하게 남아 있는 비스트 음악의 잔향이 정체성을 완성한다. ‘밤이야’는 ‘아름다운 밤이야’, ‘얼굴 찌푸리지 말아요’로 이어져 온 리드미컬한 댄스곡 라인을 계승하며 ‘Wave’는 ‘12시 30분’, ‘I’m sorry’로 대표되는 하이라이트만의 애절한 발라드 감성을 재현한다. 익숙한 분위기의 곡들이 반가움을 주면서도 의도적으로 질감을 하향조절한 ‘미안’, 재즈와 트로피컬의 조합으로 재미를 준 ‘Surf’로 변칙을 시도하며 추억과 새로움의 공존을 들려준다.

길었던 공백기를 고려하면 과한 모험보다는 안정적인 컴백에 집중하는 게 바람직했을 것이다. 타이틀곡이 충분한 매력을 담아내지 못하지만 변화와 안정 사이의 균형을 이룬 곡들로 보완하며 복귀에 존재감을 심었다. 무엇보다 프로듀싱을 전적으로 담당해 온 멤버의 빈자리를 메워냈다는 것만으로 앨범의 의미는 충분하다. < The Blowing >은 오랜 기다림이 성장을 위한 시간이었음을 증명하며 하이라이트의 새 출발을 산뜻하게 알리는 봄바람이다.

– 수록곡 –
1. 불어온다
2. Wave
3. 밤이야
4. 미안
5. Disconnected
6. Surf

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휘인 ‘Redd'(2021)

평가: 3/5

대중적인 음색과 화려한 테크닉으로 마마무의 음악 정체성을 담당해 온 휘인이 멤버들 중 마지막으로 솔로 경력을 시작한다. 서정적인 발라드 곡 ‘부담이 돼’와 ‘헤어지자’, 힙한 리듬감의 알앤비 ‘Easy’ 등 장르를 넘나들며 역량을 쌓아온 휘인은 자유로운 붓 터치로 자신의 색깔을 표현한다. 이렇듯 < Redd >는 스스로를 틀에 가두지 않고 넓은 팔레트로 자전적인 이야기를 풀어낸 한 폭의 수채화 같은 솔로 데뷔음반이다.

마마무의 음악 스타일과 크게 다르지 않은 뉴 잭 스윙 스타일의 타이틀곡 ‘Water color’는 색다른 시도의 자극보다 휘인 자신을 온전히 보여주는데 집중한다. 이것은 휘인의 음악 취향에서 그룹의 색깔이 큰 비중을 차지한다는 뜻이기도 하다. 마마무의 다른 멤버들이 솔로 활동에서 차별화 된 모습을 보여주고자 했던 것과 달리 그는 가장 잘할 수 있는 방식을 택하며 자신감과 함께 곡을 주도한다.

‘Water color’가 마마무의 휘인을 이어주는 연장선이라면 수록곡들은 보컬리스트 휘인의 정체성을 선명하게 그린다. 트렌디한 어반 사운드의 ‘Trash’와 몽환적인 울림을 주는 ‘Butterfly’는 알앤비에 강점을 보이는 휘인 특유의 리듬감이 여과 없이 발휘된다. 나긋나긋한 템포로 섬세한 가사를 노래한 ‘오후’와 ‘봄이 너에게’는 사운드에 뚜렷한 포인트가 없음에도 중저음의 따뜻한 음색이 곡에 생명력을 부여한다. 타이틀곡의 ‘난 다 잘 어울려’라는 가사가 말해주듯 그의 목소리가 앨범 전체에 매끄럽게 스며들어 조화롭다.

앨범은 파격적인 콘셉트와 실험적인 장르 없이 휘인의 알앤비 보컬만을 조명하며 자신의 가치를 강조한다. 여리면서 단단한 음색은 사운드의 유려한 전개와 편안한 감상을 유도하고 솔로 가수로서의 성장 가능성을 보이지만 안정감으로 채워진 앨범은 톡 쏘는 개성을 충분히 담아내지 못한다. 진한 인상을 줄 수 있는 강렬한 트랙의 부재로 휘인의 역량을 드러나는 시원함이 부족하다. 임팩트는 약하나 솔로 가수로서의 초석을 다지는 데 집중한 앨범이다.

– 수록곡 –
1. Water color
2. Trash (Feat. pH-1)
3. 오후 (Ohoo)
4. Butterfly (Feat. GSoul)
5. 봄이 너에게 (Springtime)
6. No thanks
7. Water color (English ver.)

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유키카 ‘Timeabout,'(2021)

평가: 2.5/5

‘서울여자’의 삶을 노래했던 일본인 시티팝 아티스트 유키카는 우리 곁을 떠나지 않았다. 소속사 이적 후 발매하는 첫 작품 < Timeabout, >은 유키카 유니버스의 또다른 시작이지만 내재된 음악 정체성은 2020년에 발매된 첫 정규앨범 < 서울여자 >의 흐름과 연속성을 유지한다. 시티팝 리바이벌 속 단편적인 캐릭터로만 남는 것이 아닌 사운드의 계승을 통해 유키카 자신의 세계관을 장편의 여정으로 이어나간다.

여정의 전개를 매끄럽게 이어주는 매개체는 짙어진 시티팝의 색채다. 임수호, 스페이스카우보이, 뮤지, Dr.Jo, 박문치로 완성된 시티팝 어벤져스 군단의 참여로 밀도 높은 비트와 진한 농도의 레트로 사운드를 이끌어낸다. 데뷔곡 ‘Neon’을 잇는 차분한 디스코 장르의 ‘Insomnia’, 화려하고 댄서블한 리듬의 ‘비밀리에’, 가성으로 목소리에 변화를 담은 ‘애월’까지 유키카의 청아하고 맑은 음색이 다양한 퍼스널리티로 탈바꿈한다.

사운드의 개성이 돋보인 반면 이야기 전개는 전작에 비해 임팩트가 약하다. < 서울여자 >로 성공적인 발자취를 남길 수 있었던 것은 아티스트 유키카와 앨범 속 화자의 서사가 동일시 되어 현실감 있는 스토리로 공감을 이끌어냈기 때문이다. < Timeabout, >은 시간 여행을 주제로 과거의 자신을 찾아 헤매는 서사를 담지만 몽환적인 음악의 흐름이 콘셉트와 맞닿아 있을 뿐 한 편의 스토리와 같은 긴밀한 연결성이 약하다. 전작에서 음악의 궤도를 달리 할 수 있었던 매력의 부재는 멜로디의 에너지가 반감되는 결과를 잉태했다.

시티팝이라는 비교적 좁은 팔레트로도 다양한 형태의 그림을 그릴 수 있는 것은 긍정적이나 장르적 지향만으로는 전작의 탄탄한 구성과 참신함을 이어나갈 동력을 발휘하지 못한다. 듣는 이들이 유키카의 음악에 응답하고 매력을 느끼게 해주었던 원동력이 무엇인지 돌아보아야 한다.

– 수록곡 –
1. Leap forward
2. Insomnia 
3. 애월 (愛月)
4. Time travel
5. 비밀리에
6. 별방울 (Pung!)