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스티브 레이시(Steve Lacy) ‘Gemini Rights’ (2022)

평가: 4/5

MBTI와 혈액형 이전에도 사람들은 성격과 운명을 풀이해줄 해설서를 갈구했다. 동양권에 십이간지 띠와 사주팔자가 있다면 서양에서 그 역할은 타로 카드, 그리고 밤하늘 별자리의 몫이다. 5월 23일생 스티브 레이시는 변덕스럽고 이기적인 만남과 이별의 일대기를 쌍둥이자리의 속성인 자유와 방랑 정신의 탓으로 돌린다. < Gemini Rights >는 자기중심적이기에 더욱 순수한 한 편의 수필이다.

사랑에 물드는 속도만큼 빠르게 물러나는 남자는 그리워할 대상이 되고자 하면서도 상대가 매달리는 것은 원치 않는다. 그는 마음에 단단한 헬멧을 두르고 이별을 고하나 정작 추억에서 발버둥친다. 키스를 나눈 이후 만남을 거부하는 ‘Amber’와 헤어진 후에도 여전히 함께 있고 싶다 외치는 ‘Sunshine’에 걸쳐 드러나는 모순적인 감정, 이를 자신도 알고 있기에 뮤지션의 목소리에는 쓸쓸함이 새어 나온다.

언어의 장벽이라는 거름망에 가사를 남겨두고 추출된 소리의 매력이 < Gemini Rights >를 속 깊은 일기장 이상의 ‘음반’이 되게 한다. 이국적인 보사노바 리듬이 넘실대는 ‘Mercury’와 대중의 선택을 받아 빌보드 싱글 차트 상위권까지 올라간 ‘Bad habit’의 선명한 선율이 킬링 트랙 자리를 놓고 대립 구도를 펼치고 있다. 따스한 햇살로 낭만 가득한 해변가 술집의 풍경을 제시하는 ‘Helmet’과 근사하고 값비싼 재즈 바의 한가운데로 위치하는 ‘Amber’의 차이도 흥미롭다.

예사롭지 않은 음색과 몽환적인 무드 등 소위 말해 ‘힙’한 요소를 갖추고 있음에도, 명료한 선율과 구태여 배배 꼬지 않은 전개를 통해 앨범은 청취의 어려움을 낮추고 친절하게 다가간다. 근래 위켄드의 음악이 지닌 접근성과 프랭크 오션의 < Blonde >가 지닌 섬세한 난해함 사이 적절하게 무게추를 맞췄다. 네오 소울의 재부흥을 일궈낸 밴드 인터넷(The Internet)의 멤버이자 켄드릭 라마, 솔란지, 뱀파이어 위켄드 등 굵직한 뮤지션들의 곡에 참여한 전적에서부터 그의 감각은 이미 보증된 결과였다.

투명한 자기 고백과 폭넓은 공감대, 고상한 품격과 쉬운 난이도라는 양면성을 하나의 그릇에 너무나도 가뿐히 담아낸 작품이다. 문자를 차근차근 음미하며 듣든, 들려오는 소리에 편히 몸을 맡긴 채 감상하든 동일한 맛을 보증한다.조금 더 실용적인 쓰임새를 원한다면 샤데이의 < Diamond Life >와 더불어 유혹하고 싶은 상대를 위한 사랑의 묘약으로도 써먹을 수 있겠다. 유일한 진입장벽이라면 빨간 도깨비처럼 생긴 앨범 커버 뿐.

-수록곡-
1. Static
2. Helmet
3. Mercury
4. Buttons
5. Bad habit
6. 2Gether (Enterlude)
7. Cody freestyle
8. Amber
9. Sunshine (Feat. Fousheé)
10. Give you the world

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메간 더 스탈리온(Megan Thee Stallion) ‘Traumazine’ (2022)

평가: 3/5

절대 강자의 부재 하에 영미권 2020년대 여성 래퍼 지형도에는 긴장이 가득하다. 꾸준한 생명력의 니키 미나즈와 유쾌함과 파격을 두루 갖춘 카디 비의 양강 구도 사이 도자 캣이 화려한 비주얼로 빠르게 영역을 넓혔다. 트렌디함을 겸비한 ‘Best friend’의 스위티(Saweetie), ‘Fantasy’를 샘플링해 원곡자 머라이어 캐리까지 대동한 ‘Big energy’의 라토(Latto), 보기 힘든 듀오로 활약 중인 시티 걸스(City Girls) 등 떠오르는 신예들도 만만치 않다. 이에 반해 별다른 장치 없이 탄탄한 실력으로 승부를 보는 메간 더 스탈리온의 캐릭터는 화려하지 않아 오히려 그만큼 독보적이다.

리드 싱글로 공개된 팝 듀엣곡 ‘Sweetest pie’가 맨 끝자락에 위치한 것 외에 나머지를 순도 높은 힙합 트랙으로 채운 구성은 도자 캣의 < Planet Her >가 떠오르기도 한다. 그러나 조금 살펴보면 내용물은 전혀 다르다. 온갖 색채를 배제한 흑백 사진에 얼굴 만이 프레임 안에 위치한 아트워크, ‘트라우마적 상황에서 생기는 고통스러운 감정’을 뜻하는 제목이 암시하듯 < Traumazine >은 개인적인 고뇌에 무게가 실려 있다.

시종일관 우울하고 무거운 작품이라는 의미는 아니다. 흥겨운 리듬에 중독적인 훅을 주입한 ‘Her’, 즈네 아이코와 유연하게 어우러지는 ‘Consistency’ 등 대중적 어필을 놓치지 않는다. 부담 없는 비트로 주위의 따가운 시선을 받아치는 한편 마릴린 먼로, 휘트니 휴스턴, 브리트니 스피어스 등 유명세에 고통받은 여성들과 연대 의식을 표하는 ‘Anxiety’가 곧 앨범을 요약한다. 도발적인 언어 사이에 자전적 이야기를 능숙하게 섞는 솜씨는 메간 더 스탈리온을 흔들림 없는 주인공으로 추켜세운다.

퓨처를 비롯한 여러 게스트의 출연에도 ‘Flip flop’ 등 솔로 트랙의 위력이 우세하다는 사실은 두 가지 의미를 내포한다. 메간의 매서운 랩이 지니는 굳건한 존재감, 그리고 대체로 상대를 잡아먹는 양상으로 흘러가는 탓에 의도한 만큼 생겨나지 않는 시너지다. 다양한 협업은 자칫 음반 단위의 청취가 지루해질 수 있는 상황에 대한 타개책으로 보이는데, 그보다는 자가복제 느낌으로 반복하는 플로우와 추임새에서 우선적으로 벗어나야 한다.

레이블과 계약 관련한 분쟁으로 어수선한 상황 속 기습 발매한 음반은 속 시원한 돌파구보다는 묵묵한 현상 유지에 가깝다. 한창 약진해야 할 시기에 조금은 시기상조가 아닌가도 싶지만 최선의 공격은 방어라는 이치를 일찌감치 깨달은 점에 그 의의가 있다. 다행히 곳곳에 묻어 나오는 영리함과 출중한 기본기로 보아 래퍼가 뻗어나갈 미래는 결코 어둡지 않아 보인다.

-수록곡-
1. NDA
2. Ungrateful (Feat. Key Glock)
3. Not nice
4. Budget (Feat. Latto)
5. Her
6. Gift & a curse
7. Ms. Nasty
8. Who me (Feat. Pooh Shiesty)
9. Red wine
10. Scary (Feat. Rico Nasty)
11. Anxiety
12. Flip flop
13. Consistency (Feat. Jhené Aiko)
14. Star (Feat. Lucky Daye)
15. Pressurelicious (Feat. Future)
16. Plan B
17. Southside royalty freestyle (Feat. Sauce Walka, Big Pokey, Lil’ Keke)
18. Sweetest pie (With Dua Lipa)

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뉴진스 ‘NewJeans 1st EP ‘New Jeans” (2022)

평가: 3/5

‘민희진 걸그룹’이라는 수식어만으로 화제가 되기엔 충분하다. SM 엔터테인먼트의 크리에이티브 디렉터로 다년간 활약하면서 샤이니의 < Sherlock >, 에프엑스의 < Pink Tape >와 같은 작품으로 독보적인 흔적을 남긴 제작자의 이름은 하나의 대명사가 되었다. 그가 하이브 산하에서 새롭게 차린 레이블 ADOR의 첫 아이돌 뉴진스는 자연스레 그룹 또래의 10대와 더불어 어느덧 2010년대 초중반 케이팝을 아련하게 추억하는 2030 세대의 호응까지 끌어낸다.

뮤직비디오를 통한 전곡 선공개 등 독특한 행보를 선보이나 핵심은 기시감에 있다. 몽환적인 포토슛에서는 에프엑스가 저절로 떠오르고, ‘Attention’의 이국적인 뮤직비디오는 샤이니의 ‘View’를 안팎으로 뒤집은 형태다. 주체성을 키워드로 하여 ‘나’를 외치는 최근 걸그룹의 추세와 달리, ‘너’를 적극적인 구애의 대상으로 삼고 성별 언급을 꺼리지 않는 가사는 초기 아이돌 음악의 향수를 자극한다.

섬세한 보컬 연출이 콘셉트와 음악을 연결한다. 비트 위를 상당수 화음만으로 채운 ‘Attention’은 음색의 절제로 마련한 여백에서 향긋함을 물씬 피워내고, ‘Hype boy’는 반대로 선명한 훅에 각각의 개성을 부각하면서도 깔끔히 다듬은 덕분에 출력의 과잉이 느껴지지 않는다. 단일 그룹으로서의 조화와 개개인에게 비칠 스포트라이트, 아이돌이 추구해야 할 미덕을 과거와 현재의 양쪽에서 모두 잡아내고 있다.

그런 의미에서 ‘Cookie’는 큰 특색 없이 지나가는 ‘Hurt’보다 더 불분명한 트랙이다. 핵심 키워드 중 하나인 Y2K 감성을 따라 쿠키를 CD에 비유한 엉뚱한 가사와 말미에 더해지는 키치한 라임의 존재감이 커, 새초롬한 10대 정서와 구시대 이미지의 재현 사이 절묘하게 걸친 다른 트랙과는 달리 비교적 전자 한쪽에만 쏠린다. 다만 오묘한 아이러니를 의도한 시크한 의상이 노래가 다음 단계를 위한 작은 실험의 장이라는 것을 은연중에 시사한다.

뚜렷하게 세운 지향점으로 넓고도 곧은 노선을 그려냈지만, 아직은 필연적으로 제작자의 이름이 계속해서 전면에 부각될 시기다. 세련된 비주얼과 치밀한 기획력에 놀라다가도 결론이 개성 있는 멤버들의 역량보다 디렉터의 능력으로 귀결되는 현상은 훗날 양날의 검으로 작용할 수 있다. < New Jeans >는 분명 성공적인 첫 단추다. 다만 발사된 로켓이 어느 순간 추진체를 분리하듯이, 앞으로의 궁극적인 목표는 ‘민희진 걸그룹’이라는 기반을 딛고 일어설 온전한 ‘뉴진스’에 있을 것이다.

– 수록곡 –
1. Attention
2. Hype boy
3. Cookie
4. Hurt

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베니 블랑코, 방탄소년단, 스눕 독(benny blanco, BTS, Snoop Dogg) ‘Bad decisions’ (2022)

평가: 2.5/5

에드 시런부터 마룬 파이브, 케이티 페리 등 내로라 하는 슈퍼스타들의 곡에 참여한 작곡가 겸 프로듀서 베니 블랑코의 새 싱글이다. 이번 파트너는 방탄소년단과 스눕 독. 저스틴 비버 등 트렌디한 뮤지션 위주의 협업에서 벗어나 나름 신구의 융합을 꾀하는 모습으로 보인다.

노래는 상당히 계산적이다. 방탄소년단의 ‘Dynamite’에서 한층 더 힘을 뺀 디스코 사운드에 얄궂을 정도로 짤막한 스눕 독의 랩이 결합된 구조인데, 다소 뻔한 멜로디에 긴장감을 대폭 낮춘 톤으로 할시와 칼리드를 잘 배합했던 히트곡 ‘Eastside’의 작법을 비슷하게 따른다. 곡 길이도 마찬가지로 짧아 부담없이 즐기기에는 적당하나 다른 말로 하면 베니 블랑코 표 ‘알고리즘 팝’의 전형이다. 귀에 쉽게 들어오는 만큼 잘 빠져나간다.

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청하 ‘Bare&Rare Pt.1’ (2022)

평가: 2.5/5

‘Sparkling’은 의심의 여지 없이 지금의 청하에게 필요했던 싱글이다. 시원하게 울리는 신시사이저와 상쾌한 휘파람이 내뿜는 청량한 에너지로 가득 채운 곡은 올라운더로서의 역량 증명에 힘쓰느라 한동안 놓치고 있었던 고유한 브랜드 이미지를 되살린다. ‘Why don’t you know’와 ‘Rollercoaster’ 시절로의 회귀를 뜻하나 답습의 우려보다는 반가움이 앞서는 이유다. 마치 침체기 이후 ‘Never really over’를 들고 나왔던 2019년의 케이티 페리를 보는 기분이다.

하나 < Bare&Rare Pt.1 >이 좋은 음반이냐 묻는다면 이에는 쉽게 고개를 끄덕이기 어렵다. 개별 곡 단위로 보면 자기 자신에 초점을 맞춘 가사와 군더더기 없는 사운드 등 여러 장점이 보이지만, 거시적인 구성력이 부족해 좋은 재료로 시너지를 일궈내는 대신 제로섬 상태를 야기한다. 순서가 잘못 정해진 값비싼 코스 요리, 장면은 잘 찍었지만 편집이 구심점 없이 어지러운 영화와도 같다.

무겁고 음산한 첫 트랙 ‘Xxxx’에서 ‘Sparkling’으로의 톡 쏘는 반전은 분명 상쾌하다. 통통 튀는 ‘Louder’까지의 흐름도 자연스럽다. 그러나 끈적한 ‘Crazy like you’로 되돌아가는 양상은 타이틀곡의 매력이 앨범 전체로 전파될 여지를 차단한다. 차라리 일차원적이라도 < Querencia >처럼 영역을 세부적으로 나눴다면 가수도 듣는 이도 소화가 더 쉽지 않았을까 싶다. 서로 엇갈린 트랙들이 무분별하게 섞여 있으니 중간지대를 이어줄 수 있는 ‘California dream’도 제 역할을 다하지 못한 채 건조하게만 들린다.

퍼포머의 차원을 넘어 진솔한 아티스트가 되고자 하는 청하의 의지는 확실하나, 그러면서도 끝내 기존의 정체성을 완전하게 포기하지 못해 균열이 발생한다. 어머니에 대한 마음을 녹여낸 ‘Goodnight my princess’의 감동이 뒤를 잇는 팝 트랙에 의해 금세 흐릿해지는 것이 대표적인 문제 지점이다. 다재다능함이 곧 캐릭터이자 무기였기에 이를 내려놓기가 쉽지는 않겠으나, 기꺼이 무장해제를 하지 않는다면 움직임은 굼뜰 수밖에 없다는 사실을 자각해야 한다.

야심찬 프로젝트였지만 부작용으로 극심한 이미지 소비를 초래한 < Querencia >가 촉발했을 내적 성장과 상업성 사이의 고민, 아쉽게도 결론이 썩 명쾌하지는 않다. 두 번째 파트는 소위 ‘매운맛’을 담은 ‘Rare’가 될 예정이라 일찌감치 밝혔는데, 진정한 ‘Bare(헐벗은)’의 의미 실현을 위해 이번에는 대중성을 양보하더라도 깊이에만 몰두하는 식의 선택과 집중이 필요했다. ‘Sparkling’으로 무대를 장악하는 청하를 보는 일도 물론 즐겁지만, 이제 그 너머의 기획력까지 갖출 때가 왔다.

-수록곡 –
1.Xxxx
2. Sparkling
3. Louder
4. Crazy like you (Feat. 비비)
5. California dream
6. Goodnight my princess
7. Louder
8. Nuh-uh